Evolución de los Canguros

Evolución de los Canguros

Evolución de los Canguros

¿Cómo evolucionaron los canguros?

Los canguros son populares por tres hechos principales: por saltar, por tener una bolsa donde se resguardan las crías y por vivir en Australia. Dado que solamente viven ahí, muchas personas se preguntan cómo es que llegaron a ser parte de la fauna exclusiva australiana y por qué adquirieron sus características especiales. Si quieres saberlo, sigue leyendo.

El principio de todo

Los mamíferos se dividen típicamente en monotremas, marsupiales y placentarios. Todos tuvieron un ancestro en común hace millones de años, y después cada grupo tomó un camino evolutivo diferente, por lo que ahora son relativamente fáciles de distinguir entre sí.

El clado Metatheria está constituido por todos los animales que tienen bolsas. Los ancestros de los marsupiales formaron parte de ese grupo y el más antiguo del que se tiene conocimiento es Sinodelphys szalayi, un pequeño mamífero que existió en China hace 125 millones de años, aproximadamente. Se cree que los metaterios se separaron de los mamíferos placentarios a mediados del período Jurásico, y que su ancestro en común vivió en alguna zona de Asia.

El último ancestro en común de los actuales marsupiales vivió en Sudamérica…

A partir de la separación de China y Australia hace alrededor de 100 millones de años, los metaterios se extendieron hacia otras partes del mundo y llegaron a lo que hoy es Norteamérica. Es en esta región donde se han encontrado fósiles de marsupiales verdaderos.

En Sudamérica, muchos marsupiales comenzaron a extinguirse hacia finales del Mioceno y principios del Plioceno, cuando en Oceanía la diversificación de marsupiales estaba en su apogeo. El último ancestro en común de los actuales marsupiales vivió en Sudamérica y es posible que sus descendientes hayan llegado a Australia a través de la Antártida, que en aquellos tiempos no estaba cubierta de hielo. Así pues, los marsupiales arribaron a lo que hoy es Australia hace aproximadamente 65.2-71.2 millones de años, pero pudo ser tan pronto como hace 50 millones de años.

¡Canguros en Australia!

Los animales más antiguos que guardan alguna relación con los canguros tuvieron origen durante la época del Plioceno. Hace unos 55 millones de años, el linaje de los canguros se separó de un último ancestro en común con otros animales, pero los antepasados de los canguros y los ualabíes todavía guardaban muchas semejanzas físicas con otros animales como las zarigüeyas, las cuales no son precisamente parecidas a los canguros. Dichos ancestros probablemente vivían en los árboles durante el Eoceno, época de la que parecen datar algunas formas primitivas de locomoción basada en saltos.

La especie Procoptodon goliat era el canguro más grande de todos con 2-2.7 metros de altura y 232-240 kg de peso.

20-15 millones de años atrás, el paisaje australiano estaba caracterizado por bosques abiertos y sabanas y el grupo de los marsupiales experimentó una importante diversificación que dio paso al origen de muchas especies más. En los años siguientes la aridez se incrementó y hace unos 8 millones de años, ya existían canguros que se desplazaban por medio de saltos. Sin embargo, no fue sino hasta hace 4-2 millones de años, cuando los canguros modernos comenzaron a evolucionar y adquirir rasgos que hoy los distinguen de otros marsupiales.

Los miembros del género Procoptodon eran canguros prehistóricos muy grandes, los más grandes que han saltado sobre el planeta. Vivieron durante el Pleistoceno en Australia Meridional y Nueva Gales del Sur. La especie Procoptodon goliat era el canguro más grande de todos y ninguna especie actual lo ha superado; medía unos 2-2.7 metros de altura y pesaba cerca de 232-240 kilogramos. Se cree que podía permanecer erguido y que presentaba dificultades para saltar.

La evolución de los canguros parece estar ligada a los cambios de clima que experimentaron en su entorno. Los primeros macrópodos ya extintos coexistían en una Australia dominada por bosques, pero la creciente aridez que sobrevino durante los últimos 40 millones de años constituyó un factor para que tuvieran que desarrollar adaptaciones con el objetivo de sobrevivir en hábitats más abiertos y secos. Por eso su dentadura se especializó para cortar y moler, y su estómago desarrolló cámaras con las cuales pudieron digerir la hierba. De las especies, el canguro rojo es el que se desarrolló de forma más tardía. Según el registro fósil, evolucionó hace unos 1-2 millones de años, durante el Pleistoceno.